あなたの未来を許さない

Syousa.

第七日:01【御堂小夜子】

第七日:01【御堂小夜子】


 時計を見ると、


「10月31日 土曜日 07:30」


 と表示されていた。


 二人が決めた待ち合わせの時間には、まだ早い。
 だが、それでも小夜子は身支度を済ませ、外へと出た。


 待ち合わせ場所である、両家の中間点。
 やはり既に、そこには恵梨香が待っていた。


 家から出てきた小夜子に気付いた恵梨香が、


「おはよう、さっちゃん」


 と手をひらひらとさせながら微笑み、挨拶する。


 その顔には、昨日のようなやつれた様子は無かった。
 肌の血色もいいし、目の下のクマもほとんど分からない。
 何より恵梨香の様子が昨日とは違って、元気が感じられる。


 だが、小夜子は素直には喜べなかった。


(慣れてきたのね)


 自分でも、心当たりのある感覚である。


 恵梨香が。
 あの優しい恵梨香が。
 人としての枠を踏み外しつつあることを察し、小夜子の心がざわついた。


 だが、それでも。


「おはよう、えりちゃん!」


 無理矢理に笑顔を作り、挨拶を返す。


(いいの)


 恵梨香に歩み寄り、腕にしがみついた。


(貴女が、今日もこうして生きていてくれるのだから)





 手を繋ぎ、指を絡め、並んで歩く。
 会話は、無い。
 二人の手の温もりだけが、全てであった。


 何処となく楽しげな表情を浮かべる恵梨香の横顔を見上げた後、視線を前へ戻し、一人小夜子は溜息をつく。


(残った対戦者は、あと7人)


 6回戦開始前は13人いた対戦者は、昨晩でほぼ半減していた。


 キョウカの予想通り不戦勝枠に入っていた【ハートブレイク】を除き、すべての対戦が引き分けなく決着をつけていたのである。
 対戦者が減る。それは小夜子にとって歓迎すべき状況ではあるが、そこに至るまでの流れを想像すると、暗い気分にもなった。


(……もう、「相手を殺す」対戦者しか残っていないのね。私や、えりちゃんを含め)


 もう一度溜息をつき、頭を振る。


(でも、そんなことよりも)


 対戦から戻った後の、キョウカの言葉を思い出す。


『【ハウンドマスター】を倒したことにより、今夜の対戦相手は高確率で【ハートブレイク】になるだろう』


 そう、彼女は語っていた。


 残った対戦者は7人なので、不戦勝枠が一つ出る。
 だが【ハートブレイク】は既に昨晩不戦勝で6回戦を突破しているので、恐らく次に不戦勝枠が割り当てられるのは【ライトブレイド】になるだろう、というのがキョウカの予想であった。


『連中の今までのパターンから考えて、2回も不戦勝を一人に割り当てるとは思えないからね』


【ハウンドマスター】を下しているとはいえ、小夜子が【能力無し】なことに変わりはない。
 最早ただの餌とは思われないにしても、7回戦まで勝ち抜いてきた他の能力者に比べれば、ずっと与し易い相手であるには違いなかった。


(そりゃあ、そうよね。誰だってそう思う。私だってそう思うわ)


【ハートブレイク】の担当監督者はヴァイオレット=ドゥヌエ。
 キョウカの話によると、三人娘のリーダー格らしい。


『だから多分、【ハートブレイク】の能力は、全対戦者の中でも強力なものが設定されているに違いない。いや、間違いなく、最強だ』


 というのが、キョウカの予想である。


 それを、何の能力も持たぬ小夜子が打ち破らねばならないのだ。


 好都合ではある。
 そんな「最強の能力者」が、今夜は恵梨香に向かわずに済むのだ。
 三人娘が擁する残りの【ライトブレイド】も、今夜は不戦勝枠の可能性が高い。
 そして【ハートブレイク】を倒せば、明日の晩はこれまた高確率で【ライトブレイド】がぶつけられてくるだろう。
 消化試合としてではなく、報復のために。
 恵梨香を守るという観点からすれば、これほど都合のいい展開はない。


(でも、そんな「最強の能力者」相手に。しかも私には「能力が無い」ことを知っている相手に。勝てるのかしら)


 一瞬浮かんだ弱気な思考を、振り払う。


「……そうじゃない。やるのよ」


 決意が、思わず口からこぼれ出た。


「ん?どうしたの?何するの?」


 それを聞いた恵梨香が、首をかしげて尋ねてくる。
 しまった、という顔をした小夜子は、一瞬そっぽを向いて顔を隠す。


 が、すぐに、


「こうするんだよォォォッ!」


 と言い放ち、素早く指をほどくと、恵梨香の胸を両手で思い切り揉みしだいた。
 追加攻撃に親指で、突起があろうあたりをぐりぐりと蹂躙する。


 かなり強いチョップ。
 その上で、思い切り耳をつねられた。


「あだだだだだ。すんません、ごめんなさい。堪忍してください!もうあんまりしませんから!」


 許してもらうのに、30秒程の制裁を要した。


 ……その後。


 結局恵梨香は昨日と同じように、小夜子が手を放すのを許さず。
 学友達に囲まれたまま、下駄箱まで手繋ぎで歩くことになったのであった。





 きーんこーんかーんこーん。


 4限目の授業が終わり、終礼も終わった。
 恵梨香からは今日も一緒に帰ろうと言われていたので、席を立たずに座ったまま待つことにした小夜子だが。


 ぴろりん。


 恵梨香からのSNSメッセージが入る。


《さっちゃん、ごめんね。吹田先輩と話があるので、ちょっと待っていてもらっていい?》


 生徒会の吹田先輩。恵梨香の彼氏。


(そういえば、彼のことはどうするのだろう)


 とは思うものの、どうすることも叶わないだろう。
 今の彼女達がおかれた境遇。負ければ即、死であるし、勝ち抜いたとしても、この時代には留まることは許されない。
 どう足掻いても、交際を続けることなど不可能である。


(……辛いだろうな、えりちゃん)


 強い羨望と身を焦がすような嫉妬はあるものの、吹田の人格自体には悪い印象は持っていない。
 それ故に小夜子は、二人の境遇が不憫に思えた。


(私のことなんか放っておいて、一緒にいればいいのに)


 胸に痛みを覚えながらも、そう思う。


 だが、恵梨香からのメッセージは「先に帰って」ではなく「待っていて」との御要望である。
 女神の信奉者としては、その意向に逆らうつもりは、無い。


《終わったら教えてね》


 とだけ返し、小夜子はスマートフォンで資料漁りを始めた。


 しばらく調べ物を続けているうちに級友たちはほとんどが帰り、教室内も閑散としてくる。


 その頃合いを見計らったのだろうか。
 中田姫子とその取り巻き、佐藤と本田の3人が小夜子の席までやって来た。


「ミドブ、ちょっと付き合いなよ」


 顎に手を当てて「ふむ」と考えこむ様子を見せた小夜子であったが。
 すぐに姫子へ顔をむけ、返答する。


「いいわよ、中田さん。でも、早めに済ませてね」

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