あなたの未来を許さない

Syousa.

第四日:04【御堂小夜子】

第四日:04【御堂小夜子】


 ふと、心配になったことがある。


「そう言えば、アンタたちが見る対戦記録って、どんな風になってるの?」


 もし俯瞰図や第三者視点からであれば、昨晩の対戦で恵梨香の監督者が小夜子の存在に気付いている可能性がある。
 昨夜は闇にまぎれて恵梨香から姿を隠すことが出来た。だが、もし監督者が恵梨香にそのことを告げれば、姿を見られていなくとも、小夜子のことがばれてしまうのだ。
 彼女は、その点において不安を抱いたのである。


『僕達監督者が見られるのは、君達対戦者に埋め込まれた君達の主観映像だけさ。テレビ放映用の第三者視点や俯瞰図では、ない』
「それを聞いて、安心したわ」


 小夜子はあの夜、崩壊寸前の理性でなんとか明かりの届かぬ場所へと逃げこんだのである。あの闇では、仮に見つけられても人相など判別しようがないだろう。
 最も恐れていた事態は、避けられたはずだ。


 ……もし小夜子が、恵梨香のために誰かを殺そうとしているのが知られたら、どうなることか。


 あの優しい女神は、自ら生命を絶ちかねないのだ。


 小夜子は、そう思った。





 その後も、キョウカから補足的な説明などを受けていた小夜子であったが。


「ところで、面談時間は分割って出来るの?」


 ふと、思いついたように尋ねた。


『ヘルプで照合してみようか……ふむ、15分単位で刻むのなら、可能だね』
「へえ」


 大方、対戦時のルールについての説明は終わった。
 キョウカから戦闘アドバイスを得ることはルールで禁じられている。
 すると、この時点で面談を一段落させてもいいのではないか、と小夜子は思えてきた。


 スマートフォンの時計を見る。時刻は「12:43」。
 12時から面談を開始したので、区切りを入れるならそろそろだ。


「じゃあ、15分残して、今夜の対戦終了後にまた時間を作ってもらうわ」
『他に聞きたいことや相談したいことは、もうないのかい?』
「思いついたら、また次で質問する」


 それは、次の面談まで生きているという小夜子の意志表明でもある。


 そんな小夜子に対し、しばらく何事かを逡巡していた様子のキョウカであったが、不意に、問いを投げてきた。


『……なあ、サヨコ。もし、他の対戦者が全部いなくなる前にエリ=チャンが倒されたら、君はどうするんだい』


 小夜子は一瞬きょとんとした顔を見せたが、すぐに不敵な笑みを浮かべて答える。


「即座に後を追うわ。だから、キョウカも、えりちゃんが生き残るのを祈っていて頂戴。アンタがいい成績を取るにも、いじめっ子どもに一泡吹かせるためにもね」





 その後も、調べ物をしたり資料を手配したりしていると、いつの間にか窓の外は薄暗くなってきていた。
 没頭していて食事をとっていなかったことに気付いた小夜子は、一階に下りて台所へと向かう。


 昨日、あさがおマートで今日の弁当用に買ったジャムパンを食べていると、


 ぴろりん。


 とスマートフォンが鳴った。SNSの着信を知らせる音だ。
 すぐに手元に取り寄せ、タップして画面を開く。


《さっちゃん、起きてる?》


 恵梨香からの、メッセージである。
 時刻を確認すれば、「18:20」。延期になっていた生徒会の手伝いも終わって、もう帰ってきたのだろうか。


(でも、月曜と水曜は塾の日だったはずだけど。なら塾へ向かってる最中なのかな)


 今夜にも死ぬかもしれない。勝ち残ったとしても、未来へ連れて行かれるのだ。
 今更塾へ行っても何にもならないだろうが、周囲を心配させぬため、彼女は日常を維持し続けているのだろう。
 あれは、そういう子なのだ。


 ならば自分も、それに倣おう。
 小夜子は、そう思った。
 周囲ではない。恵梨香に心配をかけないためだけに、だ。


《起きてるよー、熱も下がってきたよー。もう平熱の36度ボブゴブリン》


 元より風邪などひいていない。おふざけを交えて、返信する。


 ぴろりん。


 返信が来た。早い。


(えりちゃんいつも文字打つの遅いのになあ)


 別に、恵梨香が不器用なわけではない。短文を打つのにも考えすぎる彼女の気性のせいで、いつも入力に時間をかけてしまうのだ。


《お見舞いに行くから》


 ぶほっ、と小夜子が吹き出す。鼻水まで垂れる。ジャムパンだったものが、口の中からテーブルの上にぽろりと落ちた。汚い。
 拾いもせず、慌ててスマートフォンをフリックする。


《いいよ、大丈夫だよ、風邪うつしたら悪いし》


 すすすすっ、と素早く文面を入力し、送信。
 ふぅ、と一息ついた。


(顔を合わせるのはまずい。余裕で泣く自信があるわ)


 そんな顔を、恵梨香には見せられない。
 もう一度、深く息をつく。
 すると、


 ぱーぱーぱ ぱっぱー。


 という勇ましいマーチ調の音楽が聞こえてきた。
 小夜子がスマホの着信音にしている、昔のイタリア映画の曲を編集したものだ。


 画面に目をやると、【長野恵梨香】と表示されていた。
 数秒の逡巡の後、手にとって電話を受ける。


『あたしメリーさん。今あなたの家の前にいるの』


 女神によるお告げである。
 柔らかい、優しい声。耳にしただけで、小夜子はねっとりとした熱いものを下腹部に感じた。


 直後。


「開ーけーてー」


 コンコン、と叩く音と共に、恵梨香の声が聞こえた。
 今度はスマホからではなく、玄関の方からだ。


(き、来ちゃった!)


 頭では会わない方がいいと決めていたが、心は正直である。
 困惑半分、嬉しさ半分といったところか。


(え!?あ、どうしよう!えーと、えーと)


 あわてて冷却ゲルシートを額に貼る。
 さらもう一枚重ねて貼る。今度は目深気味に。
 冷却効果はないが、少しでも表情を悟られぬようにという苦肉の策である。いや、ワラにもすがったと言うべきか。


「いいい、いま開けるー」


 どたどたと廊下を走り、玄関のドアに手をかける。
 ロックを外し、ノブを回すと、外気が家の中に流れ込んできた。


 空気の流れで、そこに立つ少女の髪が、ふわっ、となびく。
 小夜子の天使、長野恵梨香の降臨である。


 見ただけで涙目になりかけた小夜子に対し、


「具合どう?」


 と恵梨香は首を少し傾けて声をかけてきた。


「熱もさがってもう大丈ごふぅ」


 嗚咽で、言葉が遮られてしまう。
 それを隠すように、小夜子は鼻をすすった。
 豚の呼吸のように「ぐひっ」という声が出てしまう。


 それでも彼女は必死に、泣き出しそうになるのを堪えていた。


「大丈夫じゃないでしょ」


 恵梨香が眉をしかめながら、小夜子の目前まで迫り、「めっ」、と幼子に対するかのように叱りつけた。


「ほら、目もこんなに赤いし。声もガラガラじゃない。鼻水まで垂れてるし……」


 すいません、それはさっきパンを吹き出した時のものです。
 とは流石に言えぬ小夜子であった。

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